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July 3, 2008

Wikipedia: Craig Venter

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Craig Venter ad Hong Kong (dicembre 2004)

Craig Venter ad Hong Kong (dicembre 2004)

John Craig Venter (Salt Lake City, 14 ottobre 1946) è un biologo statunitense, noto per aver sfidato il Progetto Genoma Umano nella corsa al sequenziamento del genoma.

Indice

Biografia

Ha iniziato la sua carriera accademica presso il College of San Mateo, in California, prima di essere arruolato nella Marina degli Stati Uniti ed essere inviato in Vietnam. Al ritorno, ricevette la laurea in biochimica nel 1972 ed il dottorato di ricerca in fisiologia e farmacologia nel 1975 presso l’Università della California di San Diego. A San Diego ha sposato la dottoranda Barbara Rae[1] [2]. Dopo aver lavorato come professore all’Università di Buffalo, fu assunto nei National Institutes of Health nel 1984. A Buffalo divorziò da Barbara Rae per sposare la studentessa Claire Fraser[3] ed il loro matrimonio durò fino al 2005. [4].

Nel periodo trascorso negli NIH, Venter imparò una specifica tecnica per identificare rapidamente tutti gli mRNA presenti in una cellula e la utilizzò per identificare i geni espressi nel cervello umano. Le brevi sequenze di DNA complementare (cDNA) utilizzate in questa tecnica sono state chiamate expressed sequence tags (ESTs, dall’inglese marcatori di sequenze espresse) da Anthony Kerlavage, del TIGR (The Institute for Genomic Research). Craig Venter chiese in quel periodo di poter brevettare tali sequenze, permesso che, al termine di un procedimento controverso, gli fu negato.

La Celera Genomics

Dopo aver fondato il TIGR nel 1992, presso il quale Venter sequenziò interamente il genoma del batterio Haemophilus influentiae, nel 1998 fondò e divenne presidente di Celera Genomics, che avviò in parallelo al Progetto genoma umano un lavoro di sequenziamento del genoma di Homo sapiens per fini esclusivamente commerciali. Lo scopo della società, infatti, era la creazione di una banca dati genomica utilizzabile solo in seguito al pagamento di una determinata tariffa. Tale approccio rese Venter molto impopolare nella comunità scientifica, ed ebbe l’effetto di dare ulteriore vigore a numerosi gruppi che stavano partecipando al Progetto coordinato da Francis Collins, dei NIH.

Per portare a termine il sequenziamento, i laboratori della Celera Genomics misero a punto nel 1999 la tecnica dello shotgun sequencing, che permise a Venter di poter annunciare il completamento del lavoro in concomitanza con il similare annuncio di Collins, nel 2000, in presenza del Presidente degli Stati Uniti d’America Bill Clinton[5].

La principale differenza tra i due lavori, oltrechè a livello delle finalità commerciali o meno, consiste nel fatto che il genoma sequenziato da Celera è stato ottenuto a partire da cinque soli individui (uno dei quali è Venter stesso), mentre il Progetto si è servito di sequenze genomiche provenienti da individui di numerose parti del mondo. Anche per tale motivo, il genoma a pagamento di Celera ebbe poco successo rispetto a quello del Progetto Genoma Umano[6]. Anche per tale motivo, Venter fu licenziato da Celera all’inizio del 2002: sebbene le vendite della banca dati contenente il genoma fossero irrisorie, Venter non modificò le strategie commerciali della società, fino ad esserne estromesso.

Bibliografia

  • Ridley, M Genome, ISBN 0-06-089408-3
  • Shreeve, J The Genome War, ISBN 0-375-40629-8
  • Spufford, F Backroom Boys, ISBN 0-571-21497-5
  • Sulston, J Ferry, G The Common Thread, ISBN 0-309-08409-1

Voci correlate

  • Progetto genoma umano
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